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蜂王的產生

早春二至三月間,大地溫度轉趨暖和,此時越冬蜂群中的蜂王已然開始進行大量產卵,群內的工蜂戮力撫育,新一代的工蜂逐漸增加,有時一群蜂可達三萬隻以上。本省三月至五月上旬間,適值荔枝、龍眼開花季節。此時工蜂在巢箱內築造大型且房口朝下的特殊巢房,作為撫育未來新一代蜂王之所,稱之為王台 (Queen cell cup),準備育成第二代蜂王,以取代越冬的老蜂王。王台為育成蜂王幼蟲最適宜場所,此種巢房多在巢片下方,有如西式酒檯上方向下垂吊的洋酒杯口,

老蜂王產卵其中。王台杯口隨日增加而擴大,卵在王台經三天後孵化成幼蟲,幼蟲非常微小呈乳白色。幼的工蜂不斷地進出王台並分泌蜂王乳飼餵幼蟲,幼蟲大量食用蜂王乳,經過五天半,成長一千倍以上,工蜂在王台的頂端用蠟封蓋,蜂王幼蟲在王台內化為蛹,蛹經過7天羽化為新蜂王。

生產蜂王乳的方法

為了育成健全的蜂王,工蜂必須先築造大型完整適於蜂幼蟲發育場所,即為前所指的自然王台。依照自然王台的尺寸來製作人工王台 (Queen cell cup),形同小小杯,杯的直徑和深度均為一公分左右,早期以蜂蠟為材料,後來以塑膠製成,然後將幼蟲移於其中,再移至無王蜂群中或隔王蜂群,獲取充分的食物供應。養蜂人採收蜂王幼蟲尚未吃完的食物,那就是蜂王乳。

 

想要生產蜂王乳,必須在蜂群內創造適當的環境。自然情況下,當蜂群失去蜂王或分蜂時,工蜂便會建造大量王台。此等王台如小指或花生殼般大小,育幼蜂喂給幼蟲大量蜂王乳,這批幼蟲俱是未來之王。因此我們以人為加速去王過程,創造分蜂情境,再將12至36小時工蜂幼蟲移入人造王台內,育幼蜂視人造王台內的工蜂幼蟲為蜂王幼蟲而喂給大量蜂王乳。含幼蟲王台框留置蜂群內三天,也就是移蟲60~72小時後,實驗確定王台中的蜂王乳量最多,此時人造王台內正處於最高蜂王乳產量及最佳品質。如再拖過一天,王台將被工蜂以蜂蠟封蓋,存餘的王乳將被幼蟲吃盡。所以在第三天時取出王台框,即用鑷子移走王台內幼蟲,再用竹片挖取蜂王乳,蜂王乳產量最高。此種人工採蜂王乳方式,每個王台可採到200~300mg蜂王乳,也就是每100個王台可收成20~30公克。算一算每一公斤王乳約需要4,000~5,000個人造王台。以一個強勢蜂群計,約可放進60~120個王台,每次產量僅20~30公克,約莫須40個採乳群。

 

王乳價格的昂貴,除了確有功效以外,動用大量勞力也是重要原因。整年保持採乳群旺盛的蜂群,確實有相當的困難。必須考量蜂蜜的產量及外界環境-花粉、蜜源豐盛與否而定。蜂群一開始採王乳,隔王後放入生產王台。每隔3天依此方式重復採收,一季可採收相當量的蜂王乳。

工蜂如何產生蜂王乳

所有動物所需要的主要營養物質大同小異,包括蛋白質、醣類、脂類、礦物質及維生素等等,蜜蜂也不例外。花粉為蜂群的主要營養素材來源;工蜂經口取食後進入腸道內,進行完整的消化過程,蛋白質經腸內酵素作用轉變成胺基酸,脂類轉變成脂肪酸而被消化吸收,最後由開放式循環系統輸送循流身體各部。營養物質的最終成份在蜜蜂身體部位重新組合,構成體質或能源,同時也因應身體的不同需求,合成各式各樣的物質。蜂王乳就是工蜂為養育幼蟲之需,在特定的腺體合成的物質。

工蜂幼蟲化蛹之後經過12天從巢房內羽化而出,新羽化的工蜂開始找尋蜜房,飽食蜂蜜,增強體力,一日後開始少量進食具有豐富營養素的花粉,從此位於工蜂頭部的大顎腺與咽下腺開始發育,漸漸長大,可分泌幼蟲所需的食物。蜂王乳(Royal jelly)就是由三日齡以後的年輕工蜂大顎腺 Mandibular glands 及下咽腺 Hypopharyngeal glands 分泌的液體,它是蜜蜂餵飼幼蟲和蜂王成蟲的

食物。因為蜂王從卵孵化為幼蟲至羽化成蟲,以及蜂王終生都賴此為生,故以蜂王乳為名。許多人顧名思義竟以為是蜂王所泌之乳,供給幼蟲食用,殊不知蜂王並無泌乳的腺體。因此五日齡以後的年輕工蜂大顎腺及下咽腺已充分發育,得以大量產生蜂王乳,工蜂頭部內大顎腺分泌出清澈如水般的液體,下咽頭腺則分泌乳白色濃稠液體,兩種分泌物竟以不同比例供給不同日齡蜜蜂幼蟲食用。同由卵孵化的幼蟲,因其被撫育的場所不同,即工蜂幼蟲居於工蜂房,蜂王幼蟲居於王台,獲得喂食蜂王乳份量與食物成分的不同,居於工蜂房的發育成工蜂,居於王台的則成為蜂王。蜂王幼蟲自卵孵化後,育幼蜂一個接一個來喂飼,大量分泌王乳給幼蟲食用。唯恐蜂王幼蟲挨餓,竟在其四周貯留足量王乳,其量多到讓養蜂人家可以採收。同樣受精卵所發育的工蜂幼蟲在孵化後的三天中,雖也獲得蜂王乳供應,之後僅能食用花粉及蜂蜜。兩者分化主要的原因,在於食用蜂王乳的分量和成分不同,是以對蜂王乳營養分析效果的研究,備受學術界感興趣。15日齡以後的年輕工蜂分泌蜂王乳的兩種腺體開始萎縮退化,代之而起的是蠟腺與毒腺的發育成長。20日齡以後的年輕工蜂已不再分泌王乳,已然成長完全的蠟腺與毒腺,告訴我們它的分工階段,將是泌蠟築巢與持毒守衛家園。

健康有活力的蜂王

正常蜂群係以一隻女王蜂為中心,加上兩萬至五萬隻工蜂、與上千隻的雄蜂所構成。雖然蜂王和工蜂均為雌性,採蜜季節時工蜂的壽命大概只有一至二個月,蜂王的壽命卻可長達三至四年。蜂王一生食用蜂王乳,所以壽命比一般工蜂長30~50倍。用蜂王乳來達到長生不老的目標,可能是我們追求長壽的第一個階梯。王幼蟲的成長在短短不到六天之內可以超過千倍,呈現不可思議的成長力。而且成熟的蜂王每天產卵1500~3000個,平均每顆卵在280~300毫微克左右,總卵重1~1.1公克,當天所產下卵的總重量竟超過蜂王的體重。有人推算過,平均每分鐘就產一顆卵,即一只蜂王一生可產的卵達300萬多粒。這種持續不斷的旺盛生產力,其秘密全繫於蜂王乳,因為蜂王乳是蜂王從幼蟲至成蟲一生唯一的食物。由此可知,蜂王乳必然含有生命所需的豐富營養及養生物質。 工蜂和蜂王都是受精卵發育而成,如果幼蟲期完全以蜂王乳為食物,則發育為蜂王;後期取食一般的花粉食物,則發育成工蜂。蜂王乳對蜂王確有促成作用,是否也意味著它對人類也可能發揮同樣的作用,增進生長,並能提高生育能力。